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Una nave espacial de la NASA está a punto de chocar con un asteroide para proteger la Tierra

DImorphos es fácilmente uno de los objetos menos interesantes del sistema solar. Es una roca, en realidad una pequeña luna, de solo 160 m (525 pies) de diámetro que orbita el asteroide Didymos, que en sí mismo tiene solo 780 m (2560 pies). Ubicado a 11 millones de kilómetros de la Tierra, el sistema Didymos-Dimorphos es solo una pequeña porción del flujo de escombros que orbita alrededor del Sol en el cinturón de asteroides entre Marte y Júpiter.

Pero el lunes 26 de septiembre exactamente a las 19:14 ET, la atención de gran parte de la comunidad astronómica estará en Dimorphos. Ahí es cuando la nave espacial DART (abreviatura de Double Asteroid Redirection Test) de la NASA llegará a la luna. yoEn el morro, colisionó intencionalmente a unos 28 200 km/h (17 500 mph). Los resultados de este colapso cósmico podrían contribuir en gran medida a determinar cómo la NASA y las demás agencias espaciales del mundo pueden proteger el planeta de los asteroides entrantes: destruirlos o desviarlos antes de que puedan causar el tipo de daño catastrófico que ocurrió cuando un espacio de 10 A Roca de hasta 15 km (6,2 a 9,3 millas) de altura se estrelló frente a la península de Yucatán hace 65 millones de años, lo que provocó la extinción global que supuso el fin de los dinosaurios.

El riesgo para la Tierra hoy es real. El Centro de Estudios de Objetos Cercanos a la Tierra (CNEOS, por sus siglas en inglés) de la NASA mantiene un conteo continuo de lo que llama asteroides cercanos a la Tierra (NEA, por sus siglas en inglés), definidos como desechos espaciales que no están atrapados en el cinturón de asteroides, sino que orbitan alrededor del Sol en una órbita que lo acerca a 45 millones de kilómetros (28 millones de millas) de la Tierra. Eso parece un error bastante seguro, pero siempre existe la posibilidad de que otra pieza de basura espacial que vuela libre colisione con un NEA, cambie de rumbo y lo envíe hacia nosotros. Según el censo de CNEOS, hay 855 NEA conocidos de al menos 1 km (0,62 millas) de largo y más de 10.000 de al menos 140 m (460 pies) de diámetro. En total hay 29.801 NEA conocidos de todos los tamaños en la base de datos de CNEOS.

La intercepción y la desviación son nuestra mejor defensa contra los NEA y, como primera prueba de la técnica aún no probada, la NASA construyó y lanzó DART el 23 de noviembre de 2021 hacia el par Didymos-Dimorphos. La nave espacial en realidad consta de dos naves espaciales. El cuerpo principal del DART mide 2,6 m (8,5 pies) de diámetro y pesa 600 kg (1320 libras). Será transportado por una pequeña nave espacial del tamaño de una tostadora construida por la Agencia Espacial Italiana (ISA) y denominada Light Italian CubeSat for Imaging Asteroids (LICIACube). Es el propio DART el que chocará con Dimorphos; La misión de LICIACube, que se separó de DART el 11 de septiembre, es volar cerca y tomar imágenes de la luna antes y después del impacto.

“Estamos trabajando con ASI para llevar LICIACube a 25-50 millas [40 to 80 km] de Dimorphos solo dos o tres minutos después del impacto de DART, lo suficientemente cerca como para obtener buenas imágenes del impacto y la columna de eyección, pero no tan cerca que LICIACube podría ser golpeado por la eyección», dijo Dan Lubey, director de navegación de LICIACube de la NASA, en un comunicado del agencia Espacial.

El trabajo de LICIACube será importante para recopilar evidencia de qué tipo de daño físico puede infligir una nave espacial impactadora en un asteroide. Pero el verdadero indicador del éxito de la misión estará en las mediciones de cuán dramáticamente DART altera la órbita de Dimorphos alrededor de Didymos. Esto está determinado por una serie de telescopios terrestres, incluida la Red del Espacio Profundo de la NASA con radiotelescopios en Barstow, California; Madrid, España; y Camberra, Australia.

Por ahora, la mejor conjetura de la NASA es que DART acelerará la órbita de 11,9 horas de la luna alrededor de Didymos en unos pocos minutos. Esta diferencia aparentemente pequeña es en realidad muy grande, ya que incluso un ligero cambio en la velocidad o la trayectoria de un asteroide cuando está a millones de millas de la Tierra podría hacer que vuele lejos de nosotros cuando finalmente llegue a nuestro vecindario planetario.

El espacio siempre ha sido un lugar peligroso. La misión DART podría ayudar a hacerlos más seguros. Cuánto más seguro se sabrá la próxima semana.

Blasco Uribe Saucedo

Redactor jefe y reportero de investigación, con experiencia calificada, escribiendo sobre temas de difusión empresarial y relacionados, cubriendo noticias importantes, como la adquisiciones de empresas e información privilegiada.

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