Salud

Tiroteos en escuelas despiertan miedo y pánico entre niños estadounidenses

TEl tiroteo masivo del 24 de mayo en una escuela primaria en Uvalde, Texas, en el que un hombre armado mató a 19 niños pequeños y dos maestros, fue el tercer tiroteo más mortífero en la historia de Estados Unidos. Pero también fue solo la última de un tipo cada vez más común de tragedia en EE. UU., una que, según los expertos, está afectando a los escolares estadounidenses, incluso a los más pequeños, con una ansiedad cada vez mayor y otros problemas de salud mental.

Incluso cuando los niños no están directamente involucrados en los tiroteos en las escuelas, se ven profundamente afectados y, a menudo, sufren de ansiedad y depresión, dice Kira Riehm, investigadora postdoctoral en la Escuela de Salud Pública Mailman de la Universidad de Columbia. “Estos eventos atraen mucho la atención del público y están escritos en mayúsculas en los medios”, dice Riehm. También ocurren con una frecuencia alarmante. En lo que va de 2022, ha habido 27 tiroteos en escuelas, que resultaron en que alguien resultó herido o muerto, según el Rastreador de tiroteos escolares de Education Week.

En un estudio publicado en 2021 en JAMA, Riehm y otros investigadores encuestaron a más de 2,000 estudiantes de grado 11 y 12 en Los Ángeles sobre sus temores a los tiroteos y la violencia en su propia escuela y en otras. Los investigadores siguieron a esos mismos estudiantes y encontraron que los niños que inicialmente estaban más ansiosos tenían más probabilidades de cumplir con los criterios para el trastorno de ansiedad generalizada y el trastorno de pánico seis meses después, lo que sugiere que los niños están interiorizando estos miedos, que luego resultan ser problemas psicológicos diagnosticables. los problemas pueden manifestarse, dice Riehm. Si bien los investigadores no encontraron una asociación general entre la preocupación por la violencia en la escuela y el desarrollo de depresión, la encontraron cuando observaron específicamente a los niños negros.

«El problema básico es esta preocupación y miedo de que esto también pueda pasar en tu escuela o en otra escuela», dice Riehm. «Estos son números grandes, y desafortunadamente eso es consistente con lo que hubiera esperado incluso antes de mirar los datos».

Los niños de todas las edades corren el riesgo de desarrollar este tipo de síntomas después de los tiroteos, pero las investigaciones muestran que los niños más pequeños tienen aún más probabilidades de desarrollar síntomas como ansiedad y trastorno de estrés postraumático como resultado, dice el Dr. Aradhana Bela Sood, profesora de psiquiatría y pediatría en la Virginia Commonwealth University. «Es probable que los niños de la escuela primaria lo pasen mucho más difícil que los adolescentes mayores», dice Sood. Los niños más pequeños no han desarrollado «esas defensas, esas habilidades para organizar cosas en el cerebro», dice Sood. «Simplemente no tienen ninguna experiencia de vida. Y no tienen idea de cómo entender eso”.

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En una revisión de 2021 publicada en Informes psiquiátricos actuales, Sood y sus colegas analizaron la investigación sobre el impacto de los tiroteos masivos en la salud mental de niños y adolescentes. Descubrieron que los niños pequeños (de 2 a 9 años) que están directa o indirectamente expuestos a la violencia tienen mayores tasas de PTSD, pero los niños mayores (de 10 a 19 años) “necesitan múltiples exposiciones directas o indirectas a la violencia para que ocurra el PTSD, lo que sugiere que los niños más pequeños son más vulnerables a la violencia y más propensos a desarrollar síntomas de salud mental después de la exposición a la violencia», escriben los autores del estudio. (En la revisión, la exposición directa se definió ampliamente como presenciar o sobrevivir a un evento violento; la exposición indirecta incluía ver imágenes de un tiroteo). El alto uso de las redes sociales y los continuos informes de noticias sobre tiroteos masivos exponen repetidamente a los niños a estas historias perturbadoras que al menos efectos psicológicos a corto plazo en los adolescentes que viven fuera de las comunidades afectadas, como un aumento de la ansiedad y una disminución de la seguridad percibida”, escriben los autores.

Las preocupaciones relacionadas con las armas se han generalizado durante mucho tiempo entre los escolares de EE. UU.. Poco después del tiroteo en la escuela secundaria Columbine de 1999 que mató a 13 personas, los investigadores encuestaron a estudiantes de secundaria en todo Estados Unidos. Sus resultados fueron publicados en Revista americana de medicina preventiva, descubrió que un 30 % más de estudiantes dijeron que se sentían inseguros en la escuela en comparación con los datos de las encuestas nacionales recopiladas antes del tiroteo. Esto es evidencia de una «traumatización vicaria», dice Sood, que puede ocurrir cuando un niño escucha o ve imágenes de una tragedia, incluso si no la han experimentado ellos mismos. Sood dice que es mucho más probable que este tipo de exposición provoque daños a largo plazo en niños que ya han mostrado síntomas de ansiedad y depresión, lo que describe a un número creciente de niños estadounidenses. «Hay ciertos niños de los que estaría muy atento», dice Sood.

Si bien los eventos traumáticos golpean duramente a los niños pequeños, la buena noticia es que también son resistentes. «Por supuesto que hay efectos, pero lo que desea ver durante semanas es una reducción gradual de esa respuesta, y eso es normal para los niños pequeños», dice Sood.

Ya sea que un niño se vea afectado directa o indirectamente por un tiroteo masivo, hay ciertos pasos que los padres y tutores pueden tomar para ayudar a sus hijos pequeños a procesar la tragedia. «Es importante que quienes rodean al niño estén atentos y conscientes de cómo apoyar y permitir que se desarrolle el duelo», dice Sood. Darle al niño una rutina predecible, permitirle hablar sin juzgar sobre la experiencia y limitar los mensajes que el niño absorbe sobre un evento trágico, todo ayuda, dice Sood. Los padres o tutores también deben asegurarse de cuidar su propia salud mental.

La amenaza siempre presente de la violencia armada es solo uno de los muchos factores que contribuyen a la profundización de la crisis de salud mental entre los jóvenes estadounidenses. Riehm dice que problemas como el cambio climático y el COVID-19 son otras grandes preocupaciones. En noviembre de 2021, la Academia Estadounidense de Pediatría, la Academia Estadounidense de Psiquiatría Infantil y Adolescente y la Asociación de Hospitales Infantiles declararon conjuntamente una emergencia nacional de salud mental infantil. «Cuidamos a los jóvenes con índices crecientes de depresión, ansiedad, trauma, soledad y tendencias suicidas que tendrán un impacto duradero en ellos, sus familias y sus comunidades», escribieron los expertos.

Lesbia Sarabia Cabrera

Ganó fama con sus editoriales y discursos, que intentan traer una opinión fresca y con bases firmes, en temáticas relacionadas a la salud y otros tópicos relacionados.

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