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¿Por qué los huracanes del Atlántico se fortalecen más rápido que otras tormentas?

HEl huracán Ian, que alcanzó su punto máximo como tormenta de categoría 4 en el Golfo de México, azotó el suroeste de Florida esta semana, inundando las áreas costeras alrededor de Fort Myers, dejando a millones sin electricidad y causando un número desconocido de muertes. Ian perdió algo de intensidad cuando cruzó el estado, pero recuperó fuerza sobre el Atlántico antes de regresar tierra adentro para vencer a Georgia y las Carolinas.

Ian hace lo que todos los ciclones tropicales son conocidos: generar energía cuando hay una fuente de agua caliente de la que extraer. Por tanto, estas tormentas, también conocidas como tifones o huracanes, se benefician del calentamiento global. Durante décadas, los gases de efecto invernadero, como el dióxido de carbono, han acumulado y absorbido calor, lo que ha provocado un aumento de la temperatura tanto en la atmósfera (que contiene más vapor de agua cuando se calienta) como en los océanos. Este efecto de calentamiento es como un refuerzo de energía para los ciclones, brindándoles combustible optimizado para impulsar y luego destruir todo lo que se interponga en su camino.

una PNAS Un estudio de 2020 encontró que en 2017, alrededor del 38% de la actividad de ciclones tropicales en el planeta alcanzó una intensidad mayor (es decir, categoría 3, 4 o 5). Específicamente para los huracanes del Atlántico Norte, la tasa fue similar al 42%. Pero estas tasas han aumentado con el tiempo, particularmente en el Atlántico Norte.

Como muestra el gráfico siguiente, la probabilidad de que se produzca un ciclón en el planeta Tierra es un 24 % mayor hoy que hace cuatro décadas. Es un 260% más probable en el Atlántico Norte.

En otras palabras, Ian tenía tres veces más probabilidades de ser una tormenta de categoría 3 o superior que si se hubiera formado en 1980. Si bien el calentamiento global tiene mucho que ver con este aumento, hay otros factores en juego que contribuyen a las diferencias regionales, dice Jim Kossin, científico principal de The Climate Service, una empresa global de S&P, y coautor del artículo.

«Además de los gases de efecto invernadero, que se mezclan uniformemente en todo el mundo, el Atlántico también ha experimentado una reducción de los aerosoles contaminantes», dice Kassin. «Parte de eso es una reducción en el polvo del Sahara en los últimos 40 años», explica, citando evidencia de que las temperaturas más altas de la superficie del mar están debilitando los vientos alisios de África que transportan el polvo. «Y parte de eso es una reducción en la contaminación por sulfato de la industria después de que se aprobó la Ley de Aire Limpio en la década de 1970».

Las partículas de smog en el aire, como el polvo, el hollín y los sulfatos, actúan efectivamente como un paraguas, bloqueando los rayos del sol. Este efecto de enfriamiento contrarresta algunos efectos de calentamiento del calentamiento global. A medida que la contaminación del aire ha disminuido en América del Norte y Europa, este paraguas de contaminación se ha adelgazado, lo que permite que llegue más luz solar y caliente la superficie en esas regiones.

Para determinar cuánto ha aumentado la intensidad de la tormenta durante cuatro décadas, Kossin y sus coautores se basaron en datos de posición de la pista ajustados con imágenes de satélite (por lo tanto, su análisis se remonta a 1978, cuando abundaban los satélites meteorológicos). Atenuaron la resolución de las imágenes más nuevas para compararlas con imágenes anteriores y controlar la tecnología de seguimiento y medición de huracanes que ha mejorado con el tiempo.

Debido a que los datos de ubicación abarcaron la vida útil de cada tormenta, los investigadores pudieron ver no solo la intensidad máxima de la tormenta, sino también la duración de la intensidad a lo largo de la trayectoria de la tormenta. Este método proporcionó una caracterización más precisa de cada temporada de ciclones que simplemente contar la cantidad de tormentas de categoría 3 o superior, ya que las categorías de huracanes se basan en los vientos máximos sostenidos en la superficie, ya sean minutos, horas o días.

Si bien los datos terminan en 2017, el más reciente disponible en el momento del análisis, es probable que las tendencias generales hayan continuado o incluso se hayan acelerado en los años posteriores, dice James Done, científico del proyecto en el Centro Nacional de Investigación Atmosférica, quien no participó en el estudio original, pero se basó en los datos subyacentes para su propia investigación publicada sobre la intensidad de los ciclones tropicales.

Kossin está de acuerdo en que las tendencias actuales probablemente sean consistentes con sus hallazgos, especialmente cuando se observa el panorama global. Pero con la actividad en el Atlántico Norte, es más difícil extrapolar eso hacia el futuro, dice. Eso se debe en parte a que la intensidad de los huracanes en la región se ha disparado desde la década de 1970 debido al aumento de los gases de efecto invernadero. y la pérdida de contaminantes. Una vez que el aire esté lo suficientemente limpio como para que la reducción de la contaminación ya no sea un factor, la intensidad de los huracanes del Atlántico Norte estará determinada en gran medida por una gran pregunta: ¿Cuánto gas de efecto invernadero queremos emitir?

Blasco Uribe Saucedo

Redactor jefe y reportero de investigación, con experiencia calificada, escribiendo sobre temas de difusión empresarial y relacionados, cubriendo noticias importantes, como la adquisiciones de empresas e información privilegiada.

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