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Los microbios antiguos aún podrían vivir en Marte

miIncluso el mayor entusiasta de Marte duda en decir que el Planeta Rojo alguna vez ha sido capaz de albergar formas de vida complejas y multicelulares. Marte fue un mundo relativamente cálido y húmedo durante solo unos mil millones de años antes de perder la mayor parte de su atmósfera y agua en el espacio y convertirse en el planeta frío y desértico que es hoy. Pero en la Tierra, esos primeros mil millones de años fueron mucho tiempo para que surgieran organismos unicelulares. Ahora un nuevo estudio en astronomía natural sostiene que algo similar pudo haber ocurrido en Marte.

Los investigadores sospechan que los microbios alguna vez vivieron tanto en las aguas superficiales como en la propia corteza marciana. Además, los descendientes de estos microbios originales aún pueden estar en libertad, empujados más profundo debajo de la superficie menos hospitalaria de Marte, pero aún vivos y prósperos.

El nuevo estudio, dirigido por el ecólogo teórico Boris Sauterey de la Universidad de la Sorbona en París, no se basa en el estudio práctico de los meteoritos marcianos o en los nuevos conocimientos de los rovers activos de la NASA en Marte Curiosity o Perseverance, sino en un modelo de computadora que Sauterey desarrolló con colegas del Institut de Biology de l’Ecole Normale Supérieure de París y otras instituciones. El modelo asume que el planeta alguna vez estuvo inundado con agua, como lo muestran los lechos de ríos secos y las cuencas oceánicas de Marte. Además, como descubrieron originalmente los rovers Spirit y Opportunity, que aterrizaron en Marte en 2004 y se retiraron en 2010 y 2019 respectivamente, el agua marciana era muy salina. Esta alta salinidad ayudó a mantener el agua líquida incluso a temperaturas tan bajas como -70,15 °C (-94,27 °F).

«Cuando agregas sal al agua, se reduce el punto de congelación», dice Sauterey. «Cuanto más salada es el agua, más fría puede estar sin congelarse».

En todo Marte, incluso en algunas de sus regiones más frías, la presencia de agua líquida puede haber permitido la aparición de microbios similares a los que se formaron más temprano en la Tierra, microbios que dependen de un metabolismo simple en el que son diatómicos El hidrógeno consume moléculas (H2) y dióxido de carbono de la atmósfera, produciendo metano como desecho. Los microbios podrían haberse asentado no solo en las aguas saladas de Marte, sino también en el suelo y en las profundidades de la superficie, lo que podría haber sido aún más hospitalario gracias al calentamiento geotérmico del magma subterráneo y la descomposición de los materiales radiactivos. A medida que los microbios penetraban más profundamente, el ambiente se volvía más cálido, con temperaturas que alcanzaban los 47 °C (116 °F). Hoy en la Tierra, los abundantes microbios conocidos como extremófilos prosperan perfectamente a temperaturas aún más altas, y deberían haber hecho lo mismo en Marte.

Pero resulta que puede haber una exageración cuando se trata de microbios que consumen hidrógeno. Las altas concentraciones de H2 en la atmósfera tienen un efecto de calentamiento planetario; Cuanto más gas extraían los microbios como alimento, más bajas habrían sido las temperaturas en Marte. «En el contexto de la atmósfera primitiva de Marte, el hidrógeno sería un gas de fuerte calentamiento», dice Sauterey. «Los microbios habrían sacado una porción significativa del H2 de Marte».

Según los modelos informáticos, esto podría haber resultado en una congelación profunda de Marte, con gran parte del planeta cubierto de hielo. A medida que el planeta rojo se transformó en un planeta blanco, el albedo de Marte, o su capacidad para reflejar el calor y la luz, habría aumentado, reduciendo la cantidad de luz solar absorbida por la superficie y creando un circuito de retroalimentación que empuja aún más las temperaturas. bajado Los microbios que consumen H2 habrían cometido efectivamente una forma de suicidio, al menos en la superficie del planeta, encerrados en el hielo y aislándose del hidrógeno y el dióxido de carbono que consumían de la atmósfera. Solo parches aislados en o cerca de latitudes ecuatoriales habrían permanecido libres de hielo, permitiendo que continuara el intercambio de gases con la atmósfera.

Sin embargo, Marte no estaba destinado a seguir siendo un mundo de hielo para siempre. Hace más de tres mil millones de años, el planeta perdió su campo magnético, lo que permitió que el viento solar despojara gran parte de la atmósfera y redujera aún más las temperaturas de la superficie. Como explica Sauterey, cuando la temperatura y la presión atmosférica descienden lo suficiente, los puntos de congelación y vaporización del agua se vuelven esencialmente los mismos, lo que hace que la capa de hielo planetario se gasifique y permita que gran parte se sublime en el espacio junto con el aire marciano. Pero la vida podría haber aguantado obstinadamente de todos modos. La atmósfera débil restante, alrededor del 1% de la densidad de la Tierra, todavía tendría suficiente dióxido de carbono y H2 para sostener el metabolismo de los microbios subterráneos sobrevivientes, con los gases capaces de viajar hasta 20 km (12,4 millas) bajo tierra.

A estas profundidades, sugieren los modelos, los microbios aún podrían prosperar, particularmente en las regiones de latitudes medias protegidas por la capa de hielo marciano. Significativamente, el cráter Jezero, que el rover Perseverance está explorando actualmente, puede haber sido una de las regiones libres de hielo y, según el modelo de computadora de Sauterey y su colega, se estima que el suelo y el subsuelo del cráter tenían una probabilidad del 15 por ciento, incluso en un punto habitable durante la Edad de Hielo, lo que no es una gran posibilidad cuando se trata de vida extraterrestre, lo que aumenta la posibilidad de que la vida aún pueda existir allí.

De manera emocionante, los rovers y orbitadores de Marte detectan regularmente rastros de desgasificación de metano en la superficie marciana, un fenómeno que los científicos nunca han podido explicar por completo. Es posible, incluso probable, que esté involucrado un proceso geológico. Pero también existe la posibilidad, al menos en teoría, de que el metano de desecho observado provenga de microbios sobrevivientes que viven muy bajo tierra.

«Esta posibilidad», dice Sauterey, «merece ser probada».

Por ahora, se necesitaría más que modelos informáticos para realizar tales pruebas, siendo el análisis de muestras reales de suelo marciano la mejor manera de buscar evidencia de biología. Significativamente, Perseverance está ocupada almacenando muestras de suelo y roca en tubos de titanio y dejándolas en la superficie del cráter Jezero en previsión de una misión de devolución de muestras que volará a Marte, recogerá los tubos y los devolverá a la Tierra a principios del próxima década. Si hay huellas fosilizadas u otras firmas químicas de los microbios productores de metano que pueden haber vivido en el suelo del cráter Jezero, las muestras podrían revelarlas. Es posible que los primeros marcianos no hayan sido mucho biológicamente, pero de todos modos podrían haber estado allí, y todavía lo están.

Blasco Uribe Saucedo

Redactor jefe y reportero de investigación, con experiencia calificada, escribiendo sobre temas de difusión empresarial y relacionados, cubriendo noticias importantes, como la adquisiciones de empresas e información privilegiada.

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