Tecnología

Los desafíos de la captura de carbono no molestan a los inversores en la firma de Bill Gates

Eric Toone es un inversionista técnico clave para la firma de inversión en tecnología climática de Bill Gates, Breakthrough Energy Ventures. Es uno de los dos únicos que se inscribieron en cualquier mercado para financiarlo, y ha firmado cinco inversiones en tecnología de captura de carbono, cuatro de las cuales se han anunciado públicamente.

El dióxido de carbono de la quema de combustibles fósiles es una fuente importante del cambio climático inducido por el hombre. La captura de carbono, una serie de métodos probados en el tiempo, algunos métodos experimentales, es un conjunto de métodos para reducir las emisiones de dióxido de carbono al eliminarlas de la fuente o la atmósfera. (El término «carbono» se usa a menudo como un cortometraje para el dióxido de carbono, CO2, en conversaciones sobre tecnología de captura y aislamiento).

Toone comprende los argumentos en contra de la tecnología de captura de carbono, pero es optimista de todos modos.

Un gran temor es que la tecnología de captura de carbono represente un «riesgo moral», dijo a El Mundo que Vivimos en un chat de video. Si la tecnología de captura de carbono se vuelve rentable, es posible que las empresas no descarbonicen sus operaciones: continuarán emitiendo y luego extraerán el carbono que emiten de la atmósfera, atravesando efectivamente el agua en la carrera de emisiones.

En cambio, dicen los críticos, las empresas deben centrarse en descarbonizar sus operaciones mediante el uso de energía renovable y el aumento de la eficiencia energética.

Toone piensa que esto es un diodo falso.

“Tiene que estar por encima de todo”, dijo Toone a El Mundo que Vivimos.

Así lo dice también el último informe del Panel Intergubernamental sobre el Cambio Climático de Naciones Unidas.

La eliminación de dióxido de carbono es «esencial» para «compensar las emisiones residuales ‘difíciles de reducir'» y «también es un elemento esencial 34 de los casos en los que el calentamiento se limita a 1,5 °C o probablemente por debajo de 2 °C para 2100», Documento técnico. dice un resumen del informe.

¿Quién está pagando?

Sin embargo, debe haber una demanda para lograr una tecnología a escala.

La demanda económica de alternativas con menos carbono a los productos existentes es fácil de ver. La energía eólica y solar pueden ser más baratas que los combustibles fósiles para generar electricidad, los vehículos eléctricos pueden eliminar los costosos viajes a la estación de servicio y las mejoras en los procesos industriales y la eficiencia de la construcción pueden ahorrar no solo energía sino también dinero.

Entonces, ¿quién pagará la eliminación de dióxido de carbono y por qué?

“Esa es la pregunta de los 64.000 dólares”, dijo Toone a El Mundo que Vivimos.

Actualmente, el mercado de captura de carbono es voluntario, lo que significa que las empresas participan si así lo desean, sin cumplir con los requisitos o regulaciones federales. Ese mercado ha visto algunos brotes verdes recientemente. Por ejemplo, a mediados de abril, el proveedor de tecnología de pagos en línea Stripe se asoció con varias otras empresas de tecnología, incluida la matriz de Google, Alphabet, y la matriz de Facebook, Meta, para comprometer casi $ 1 mil millones para estimular el mercado de captura de carbono.

Stripe quiere que otras empresas aumenten el fondo de financiación inicial, pero también reconoce que es casi seguro que la industria necesitará la intervención del gobierno. Eso podría venir en forma de un precio del carbono, subsidiando la extracción de carbono por parte de empresas privadas o financiando la investigación, dijo Florian Maganza de Stripe a El Mundo que Vivimos.

Pero por ahora, el lado de la demanda es muy incierto. Hay algunas demandas de la industria: la industria de bebidas carbonatadas, por ejemplo, paga hasta $ 1,000 por tonelada de dióxido de carbono en algunos mercados, y la industria petrolera paga alrededor de $ 35 por tonelada de dióxido de carbono para su uso en una recuperación mejorada de petróleo, Toone explica. Pero en su mayor parte, el mercado de captura de carbono asume que la regulación o los incentivos gubernamentales aumentarán con el tiempo a medida que el problema del cambio climático se vuelva más claro y manejable.

«Hasta que los precios de la sociedad del carbono, no, no hay forma de ganar dinero con la captura de carbono que no sea a través de mercados voluntarios», dijo Toone. «Es el Salvaje Oeste».

Sin embargo, alrededor de otros 25 países tienen algún tipo de mercado de carbono.

«China es la más grande, por mucho», dijo Toone a El Mundo que Vivimos.

«El sistema de China primero se enfoca en el sector eléctrico y se basa en las emisiones por unidad de producción. Los productores individuales proporcionarán información sobre la producción de energía y las emisiones, luego recibirán crédito basado en la producción histórica y luego pagarán o recibirán crédito dependiendo de si han terminado. o bajo su asignación”.

El método químico: duro y caro

Un reclamo indefinido no es el único desafío. La captura de carbono a escala es técnicamente desafiante y costosa de extraer.

En general, la tecnología de captura de carbono tiene dos componentes principales. Primero, hay una trampa: debe sacarse del aire. Luego, la pieza se aísla: una vez que haya capturado el carbono, debe colocarlo en algún lugar.

La captura directa de carbono puede reducir las emisiones de carbono en el punto de producción, pero es difícil de escalar ya que cada planta debe adaptarse a medida. Además, no hace nada para eliminar el dióxido de carbono que ya ha sido emitido por otras fuentes durante los últimos 150 años.

Para eliminar el carbono de la atmósfera, debe confiar en la fotosíntesis de las plantas, como la plantación de árboles, o la tecnología química.

Para la captura química de carbono, el aire debe pasar a través de un aparato técnico para que el dióxido de carbono pueda unirse a cualquier químico que se esté utilizando. Se requiere suficiente energía para bombear suficiente aire a través de este dispositivo técnico.

“Cuando el dióxido de carbono solo está presente en solo 400 partes por millón en el aire, significa que tengo que poner una gran cantidad de aire sobre esas estructuras para capturarlo”, dijo Toone.

Para capturar un millón de toneladas, o megavatios, de dióxido de carbono en un año, una operación tendría que mover 46.000 metros cúbicos de aire por segundo, suponiendo que capture el 100 % de su aire, dijo Toone a El Mundo que Vivimos, según su propia cuenta. calculos De manera más realista, solo necesitarías capturar la mitad del dióxido de carbono, lo que significa que tendrías que mover más de 100 000 metros cúbicos de aire por segundo.

Y eso es solo por un megatón.

El gobierno de EE. UU. tiene como objetivo eliminar muchos gigatones, o miles de millones de toneladas métricas, de dióxido de carbono de la atmósfera para 2050 y almacenarlo «permanentemente» a menos de $ 100 por tonelada. El Departamento de Energía llama a este objetivo su Tierra de Carbono Negativo.

Para que el proyecto de captura de carbono tenga éxito, la cantidad de emisiones de carbono creadas por la energía para operar la maquinaria de captura de carbono debe ser menor que el dióxido de carbono capturado por el artilugio, o todo el esfuerzo será en vano.

«Sí, los números empiezan a dar bastante miedo», dijo Toone.

Dos empresas a la cabeza, según Toone, son Carbon Engineering y Climeworks. (Break tampoco es un inversor).

Climeworks actualmente es capaz de capturar dióxido de carbono a un costo de alrededor de $ 600 a $ 800 por tonelada, dijo a El Mundo que Vivimos Judith Hebekeuser, gerente de comunicaciones de Climeworks. Ese costo debería caer a entre $ 250 y $ 300 por tonelada para 2030 si Climeworks está operando a una escala de varios millones de toneladas. Y si la industria madura como se espera, los costos deberían bajar a $ 100 a $ 200 por tonelada.

Toone dice que el objetivo de 100 dólares por tonelada del gobierno estadounidense no es irrazonable.

“El costo de la energía solar desde 1975 se ha reducido 300 veces”, señaló Toone. «Pasará completamente en la prueba de la risa», dijo Toone.

Una vez que se elimina el carbono de la atmósfera, existen dos formas básicas de almacenarlo: biológica y geológica. El secuestro biológico de carbono es el almacenamiento de carbono de la atmósfera en las plantas, el suelo, la madera o incluso el océano. El secuestro geológico de carbono es el proceso de almacenar dióxido de carbono bajo tierra. Para hacer esto, las empresas bombean el dióxido de carbono a las cavernas subterráneas, o lo combinan con líquido y lo bombean a formaciones rocosas porosas donde el CO2 puede «minarse» con el tiempo.

En su primera instalación comercial de extracción de carbono en Islandia, Climeworks toma el dióxido de carbono que elimina del aire y lo dona a una empresa asociada, Carbfix, que toma el carbono y lo inyecta en el agua subterránea para que reaccione con la roca basáltica. Durante los próximos dos años, el carbono se convierte en roca sólida, «encerrada durante cientos de miles de años», dijo Hebekeuser a El Mundo que Vivimos. Si bien el almacenamiento permanente se centra principalmente en Climeworks, existen otras opciones, como productos de carbono reciclado o para fabricar combustibles renovables.

La pregunta de verificación

Hay otros métodos, en su mayoría no químicos, que cuestan «una pequeña fracción de los 100 dólares por tonelada», dijo Toone, pero la verificación es un gran problema para muchos.

Un ejemplo es el cultivo de árboles. Pero los árboles mueren, son quemados por incendios forestales, talados para madera.

Empresas como Pachama, parte de la cartera de inversiones de Breakthrough, están trabajando para verificar cuánto carbono se captura en una hectárea de bosque.

Otro ejemplo es usar un silicato de calcio químico natural, colocarlo en la playa y dejarlo allí. El silicato de calcio reacciona con el dióxido de carbono en el agua del océano para formar carbonato de calcio, un sólido insoluble que va al fondo del océano. El océano seguirá extrayendo más dióxido de carbono del aire para mantenerse en equilibrio, según Toone, quien fue profesor de química en la Universidad de Duke durante casi tres décadas antes de unirse a Breakthrough.

Pero sin verificación, estos métodos no despegarán.

“Vivimos en tiempos absurdamente cínicos”, dijo Toone a El Mundo que Vivimos. Si existe la percepción de que la captura de carbono es una estafa, entonces la gente no pagará para capturar carbono en absoluto. «Necesitamos que la sociedad participe en esto. Por eso creo que la validación y la verificación son extremadamente importantes».

Peter Flores Posada

Apasionado por el mundo de la tecnología, es productor de segmentos para portales de noticias importantes. Su experiencia y estudios, le llevan a desarrollar información de interés en el ámbito de la tecnología y nuevas técnicas y desarrollo.

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