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Los científicos cultivan plantas en el suelo de la luna. La agricultura lunar podría ser la siguiente.

Tos astronautas del Apolo enfrentaron muchos desafíos durante su tiempo en la luna, pero comer lo suficiente no fue uno de ellos. El tiempo más largo que las tripulaciones pasaron en la superficie fueron los tres días registrados por el Apolo 17 en 1972, e incluso el diminuto módulo lunar de los astronautas tenía espacio suficiente para los suministros preenvasados ​​y envueltos en plástico que necesitarían para un viaje de campamento tan corto. Sin embargo, la próxima vez será diferente.

Como parte del programa Artemis de la NASA, que tiene como objetivo devolver a los astronautas estadounidenses a la luna después de una pausa de medio siglo, las tripulaciones no solo visitarán sino que se quedarán para establecer una presencia a largo plazo en bases lunares permanentes. Eso significa no llevar toda la comida de las tripulaciones con ellos, sino cultivar al menos una parte localmente, usando el regolito de la luna, o el suelo mismo, como medio de cultivo en invernaderos lunares.

La pregunta, sin embargo, es si el suelo seco, afilado y vítreo, bañado durante épocas por los rayos cósmicos y el viento solar, puede soportar el crecimiento de las plantas, así como el rico suelo arcilloso de la Tierra. La respuesta, según un nuevo estudio publicado en biología de la comunicación, es tal vez Por primera vez, los investigadores intentaron cultivar plantas en suelo lunar traído por las tripulaciones de Apolo. Y resulta que el éxito depende de en qué parte de la luna plantes exactamente.

El concepto de agricultura extraterrestre fue ampliamente promovido en el libro de Andy Weir. El marcianoen el que un astronauta varado cultiva papas en suelo marciano y usa desechos humanos como fertilizante, pero Weir no es de ninguna manera el primero en pensar en cultivar suelo extraterrestre.

«Este concepto de cultivos y otros cultivos en suelo o regolito de la Luna o Marte ha existido por más tiempo del que he estado vivo, por lo que no es un concepto nuevo», le dice a TIME. Quizá no, pero hasta ahora nunca se había probado la idea.

La nueva investigación, realizada por un equipo de dos jardineros y un geólogo de la Universidad de Florida, tomó mucho tiempo. Los científicos solicitaron pequeñas muestras de suelo a la NASA tres veces en los últimos 11 años, traídas de algunas o todas las seis misiones de aterrizaje del Apolo. Fueron rechazados dos veces. No fue hasta la tercera vez, hace unos 18 meses, que la agencia espacial finalmente estuvo de acuerdo.

«A medida que la NASA se preparaba para regresar a la Luna para excursiones más largas, se volvió mucho más relevante que entendiéramos cómo los recursos que están in situ en la Luna pueden usarse para una mayor exploración», dijo Anna, horticultora y autora principal de la publicación – Lisa Paul, en una conferencia de prensa el 11 de mayo anunciando la publicación de los resultados.

Aún así, la agencia espacial no ha entregado gran parte de su suelo. En total, la NASA acordó prestar a los investigadores un total de solo 12 g de suelo recolectado por las tripulaciones de los Apolo 11, 12 y 17. Las seis misiones de aterrizaje de Apolo arrojaron un total de solo 382 kg (842 lb) de roca lunar y de la Tierra, lo que parece mucho, pero en realidad hace que el material sea extremadamente raro. «Estas muestras son recursos naturales preciosos», dijo Paul.

Su pequeña muestra resultó en una cosecha decididamente modesta. Los investigadores las plantaron en placas de plástico con pocillos del tamaño de un dedal, que se usan más comúnmente para cultivar cultivos celulares. Cada pozo recibió un gramo de tierra, o aproximadamente una cucharadita, con cuatro pozos cada uno para cada una de las tres misiones Apolo. Los últimos cuatro pozos se llenaron con un suelo lunar simulado compuesto principalmente de ceniza volcánica terrestre fina para usarse como controles. Los investigadores eligieron berro thale (Arabidopsis thaliana), elegido tanto por su rusticidad como porque su genoma ha sido completamente secuenciado.

«Sabemos mucho sobre esta planta, desde cada nucleótido en su genoma hasta los genes que se expresan bajo diferentes condiciones de nutrientes», dijo el horticultor y coautor Rob Ferl en el evento de prensa. “Así que hay una gran base de datos.” Este conocimiento básico haría posible identificar exactamente qué hace que la planta prospere en el medio del suelo lunar, o lo previene.

Una vez que se sembraron las semillas, las plantas se regaron y se colocaron en cajas de terrario transparentes y ventiladas bajo luces de crecimiento. Dentro de 48 a 60 horas, todas las semillas en todas las mini macetas comenzaron a germinar, pero con resultados muy diferentes según el suelo utilizado.

Con mucho, los mejores resultados se obtuvieron en suelo volcánico terrestre, donde las plantas brotaron rápidamente y produjeron hojas anchas y saludables. Las semillas cultivadas en el suelo lunar eran un asunto completamente diferente. Si bien todos los brotes y todos los sistemas de raíces crecen para llenar sus pequeñas cavidades, las plantas eran en general más pequeñas y crecían más lentamente que las plantas de control. Muchas de las hojas también mostraron decoloración negra y roja, lo que indica estrés metabólico y mala salud general.

En general, fueron los cultivos del Apolo 11 los que crecieron peor, seguidos del Apolo 12 y finalmente del Apolo 17, que produjo una cosecha relativamente abundante. Arabidopsis thaliana. La razón, concluyeron los investigadores, tiene que ver con la edad del suelo. Cuanto más antiguo, o más maduro, es el regolito lunar, más tiempo ha estado expuesto a la energía cósmica y al viento solar, y más intenso es el bombardeo de micrometeoritos que crea los fragmentos de vidrio en el suelo.

El sitio del Mar de la Tranquilidad del Apolo 11 es geológicamente anterior al suelo del Océano de las Tormentas del Apolo 12, que experimentó flujos de lava más recientes que el Tranquilidad. Y ambos son más maduros que el sitio del Apolo 17 Taurus-Littrow, una región montañosa cuya superficie ha sido esculpida por el bombardeo de meteoritos y asteroides en tiempos geológicos más recientes.

«Lo que encontramos fue que los regolitos más maduros eran en realidad más tóxicos para las plantas, o al menos mostraban una respuesta más tóxica», dijo Paul.

Los estudios genéticos de las plantas demostraron aún más este punto. Más de 1.000 genes en el Arabidopsis thaliana activado para ayudar a la planta a responder al estrés. En las muestras del Apolo 11, 465 de estos genes respondieron a los desafíos del suelo alienígena. Para los Apolo 12 y 17, los números fueron 235 y 113, respectivamente. En otras palabras, el ADN de los berros thale tuvo que luchar más para adaptarse al suelo alienígena acumulado durante la misión del Apolo 11. Esta es una mala noticia para la agricultura futura en el Mar de la Calma, el Océano de las Tormentas e incluso en Taurus-Littrow, pero potencialmente una buena noticia para las futuras ocupaciones lunares en general.

«Sin otros factores restrictivos, lo que podríamos hacer fácilmente es crear tierra y hábitat en una superficie lunar significativamente más joven que los sitios del Apolo 11, 12 y 17», dijo el geólogo y coautor Stephen Elardo. Los sitios cubiertos por flujos de lava inmaduros serían particularmente prometedores, dice Elardo. «Si miras las áreas de flujo de lava aquí en la Tierra, mira Hawái, por ejemplo, mira Islandia, estas áreas son bastante verdes».

Entonces, ¿significa esto un futuro en el que los astronautas puedan vivir fuera de la tierra lunar? Al menos, Weir cree que sí. «Si estás hablando de un futuro más lejano donde tienes colonos lunares reales, entonces diría que sí, porque enviar alimentos allí es prohibitivamente costoso», dice.

La agricultura lunar, por supuesto, tendrá que esperar a los alunizajes, y con el programa Artemis todavía muy lejos de alcanzar su objetivo original de volver a pisar la Luna para 2024, lo mejor que la NASA puede prometer es que las misiones volarán en algún momento. esta década lo hará. Siempre que se cumpla esa promesa, el nuevo estudio lleva a los futuros exploradores un paso más cerca no solo de visitar la luna, sino también de llamarla hogar.

Blasco Uribe Saucedo

Redactor jefe y reportero de investigación, con experiencia calificada, escribiendo sobre temas de difusión empresarial y relacionados, cubriendo noticias importantes, como la adquisiciones de empresas e información privilegiada.

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