Salud

La soledad es una emergencia de salud pública. Esto es lo que los expertos dicen que ayuda

Wuando comenzó la pandemia, muchos expertos temían que incluso las personas que lograron escapar del virus sufrieran niveles de soledad sin precedentes. ¿Qué pasaría si a millones de personas se les dijera que se quedaran en casa y se distanciaran de sus amigos y seres queridos?

Dos años después, los expertos descubrieron que la pandemia ha dejado a los estadounidenses un poco más solos, pero la soledad ya era lo suficientemente grave como para representar una amenaza para la salud mental y física. Esto es lo que necesita saber sobre la soledad y cómo abordarla en su propia vida.

¿Quién se volvió más solitario durante la pandemia?

En las poblaciones de EE. UU. y Europa, las diferencias en la soledad antes y después de la pandemia son pequeñas. Un metanálisis publicado este año por la Asociación Estadounidense de Psicología analizó 34 estudios realizados antes y durante la pandemia que se centraron en la soledad, un estado emocional distinto de la ansiedad o la depresión que señala cuándo no se están satisfaciendo las necesidades sociales. Los investigadores encontraron que la soledad aumentó en aproximadamente un 5% durante la pandemia.

Los aumentos son «muy pequeños y no significan nada clínicamente», dice Pamela Qualter, profesora de la Universidad de Manchester en el Reino Unido que estudia la soledad (pero no participó en la investigación). «Dado que todos hemos estado en casa durante mucho tiempo, creo que mostró cuán resistentes son las personas. Han encontrado formas de lidiar con esa soledad”.

Pero incluso si los aumentos en el período de la pandemia son pequeños, la soledad sigue siendo un gran problema. Una encuesta de Harvard realizada durante la pandemia encontró que el 36 % de los estadounidenses, incluido el 61 % de los adultos jóvenes de 18 a 25 años, se siente solo con frecuencia o casi siempre.

Otra investigación durante la pandemia encontró un aumento significativo en la soledad entre los grupos que ya estaban en mayor riesgo, incluidos aquellos con bajos ingresos y aquellos con enfermedades mentales. Los jóvenes, que tendían a estar más solos que las personas de mediana edad, también se volvieron más solitarios.

Probablemente hay varias razones por las que los jóvenes parecen sufrir una falta de conexión social, dice Julianne Holt-Lunstad, profesora de psicología y neurociencia en la Universidad Brigham Young e investigadora de la soledad desde hace mucho tiempo (que no participó en el estudio). Las personas mayores pueden haber desarrollado mejores habilidades de afrontamiento a lo largo de sus vidas para lidiar con los períodos de estrés, dice ella. Los jóvenes también pueden sentir la presión de expandir sus círculos sociales, una barrera difícil de superar durante una pandemia, y algunos pueden tener dificultades si sienten que sus relaciones se están quedando cortas. Esa podría ser una de las razones por las que las redes sociales hacen que las personas se sientan más solas, dice. «Cuando ves que todos los demás se ven mucho más sociables que tú, es posible que te sientas menos cómodo con tus propias circunstancias sociales».

Una nueva prioridad de salud pública

La pandemia no tiene un lado positivo real, pero muchos profesionales de la salud mental señalan un beneficio: cada vez más personas se sienten cómodas hablando sobre la salud mental y el papel que puede desempeñar la soledad en los trastornos mentales. El tema ha pasado a primer plano tanto en los debates como en la investigación.

Los investigadores que estudian la soledad dicen que no siempre ha recibido el tipo de atención que merece como una importante amenaza para la salud. Los médicos de cabecera e incluso los terapeutas no examinan regularmente a sus pacientes en busca de signos de soledad. Sin embargo, esto ya estaba comenzando a cambiar antes de la pandemia, particularmente en las partes más ricas del mundo. El Reino Unido, por ejemplo, nombró a su primer Ministro de Soledad en 2018.

Pero la pandemia aceleró esos esfuerzos. Japón siguió el ejemplo de Gran Bretaña al nombrar también su propio Primer Ministro para la Soledad en 2021; el Centro Común de Investigación de la Comisión Europea lanzó nuevos esfuerzos de investigación para estudiar la soledad en la UE durante la pandemia; y líderes de salud pública, incluido el Cirujano General de EE. UU., Dr. Vivek Murthy, han planteado repetidamente la soledad como un problema de salud pública durante la pandemia.

Como resultado, la Organización Mundial de la Salud (OMS) finalmente comenzó a prestar atención a la soledad durante la pandemia. La OMS está considerando establecer una comisión de alto nivel para abordar las conexiones sociales, el aislamiento y la soledad, dice Christopher Mikton, oficial técnico de la División de Determinantes Sociales de la Salud de la OMS.

El objetivo es persuadir a los legisladores de países de todo el mundo para que amplíen la recopilación de datos sobre la soledad y financien la investigación para que los científicos puedan comprenderla mejor y encontrar formas de abordarla, y también la adopción y el desarrollo de soluciones como la terapia cognitiva conductual para acelerar y comparar apoyo.

A pesar de la creciente evidencia de la importancia de la soledad, «no hemos hecho mucho y ahora hemos decidido realmente aumentar nuestra actividad en esta área», dice Mikton. «No es el tipo de tema suave que puedes dejar de lado. Los efectos sobre la salud son graves”.

Cómo afecta la soledad a la salud

Según una encuesta de Ipsos publicada en febrero de 2021, casi un tercio de los estadounidenses dijeron que se sentían solos al menos parte del tiempo. Pero el hecho de que la soledad sea común no significa que no sea peligrosa. Cuando la soledad persiste y afecta a alguien durante semanas o incluso años, representa una grave amenaza para la salud física y mental de las personas. «Creo que la mayoría de las personas se dan cuenta de que afecta nuestro bienestar emocional y tal vez incluso nuestra salud mental, pero muy pocas personas se dan cuenta el profundo impacto que tiene en nuestra neurobiología, que afecta nuestra salud a largo plazo”, dice Holt-Lunstad.

La investigación ha encontrado que la soledad puede aumentar significativamente el riesgo de muerte prematura. En parte, eso se debe a que se ha relacionado con una gran cantidad de trastornos, incluidos trastornos cognitivos como el Alzheimer y otros tipos de demencia, y trastornos mentales como la depresión, la ansiedad y la esquizofrenia. La soledad también se ha relacionado con enfermedades cardiovasculares, derrames cerebrales, diabetes tipo 2, cáncer y otras enfermedades crónicas.

¿Qué ayuda contra la soledad?

No existe una solución única para todos, dice Michelle Lim, presidenta académica de Ending Loneliness Together, una red de organizaciones australianas que también investiga la soledad en la Universidad de Swinburne. En cambio, es importante encontrar soluciones que se adapten a las personas. Por ejemplo, dice, aunque a algunas personas les puede resultar beneficioso unirse a un grupo social, puede que no sea atractivo para alguien introvertido o que lucha contra la ansiedad social.

La clave para superar la soledad, dice, no es solo aumentar la cantidad de personas que una persona ve, sino establecer conexiones sociales más satisfactorias, lo que incluye encontrar relaciones con otras personas que son realmente «su gente», dice Lim. A menudo alienta a sus jóvenes pacientes a establecer una meta para mejorar solo una relación, ya sea con sus hermanos, padres o solo un amigo de la escuela. “Se trata de construir un vínculo entre tú y esa persona», dice Lim. Reducir la soledad «no se trata solo de tener gente cerca, se trata de [having] una relación significativa con ellos”.

También es importante recordar que la soledad es parte del ser humano, «un impulso biológico… que nos motiva a reconectarnos socialmente», y no algo de lo que avergonzarse, dice Holt-Lunstad. A corto plazo, sugiere hacer algo para distraerse y enriquecer su vida, como adentrarse en la naturaleza, dedicarse a un pasatiempo creativo o meditar. También hace hincapié en cultivar las relaciones existentes, incluso con personas que quizás pases por alto. En un estudio que realizó durante la pandemia, Holt-Lunstad descubrió que las personas se sentían menos solas después de mostrar pequeños gestos a sus vecinos, como pasear a su perro o sacar la basura.

«Para alguien que se sienta solo, no tiene que esperar a que alguien más se comunique con él o haga cosas buenas por él; puede tomar la iniciativa», dice Holt-Lunstad. «Una de las formas en que podemos ayudarnos a nosotros mismos es ayudando a los demás».

Lesbia Sarabia Cabrera

Ganó fama con sus editoriales y discursos, que intentan traer una opinión fresca y con bases firmes, en temáticas relacionadas a la salud y otros tópicos relacionados.

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