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Esta hija y su padre crearon una empresa para enterrar desechos nucleares mediante la perforación de pozos profundos

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No existe un depósito permanente de desechos nucleares en los Estados Unidos. En cambio, los desechos nucleares se almacenan en contenedores secos en los sitios de las centrales nucleares existentes y anteriores en todo el país.

Deep Isolation, una empresa emergente fundada por un equipo de nueras en Berkeley, California, tiene como objetivo cambiar eso.

Deep Isolation planea comercializar la tecnología para cavar agujeros de 18 pulgadas de diámetro en la superficie de la Tierra, luego deslizar los desechos radiactivos nucleares en un corredor de 14 pies de largo hasta los pozos profundos. En un depósito geológico profundo, como una mina o un pozo, los desechos nucleares pueden perder lentamente su radiactividad durante miles de años sin dañarlos.

Resolver un problema clave para la industria nuclear

Aunque la energía nuclear genera emisiones de gases de efecto invernadero insignificantes, muchos gobiernos y activistas ambientales no la consideran una fuente de energía limpia porque no existe una fuente permanente para almacenar desechos nucleares.

Por ejemplo, el 2 de febrero, cuando la Unión Europea publicó su taxonomía actualizada sobre fuentes de energía sostenibles, incluyó la energía nuclear como fuente de energía verde de transición solo si los países pueden garantizar la eliminación segura de los desechos radiactivos de los reactores nucleares (entre otros requisitos). . .

En Europa, se están construyendo varios repositorios geológicos profundos. «Finlandia está construyendo un depósito de residuos nucleares permanente en Olkiluoto que se espera que esté listo en 2023. Se espera que Suecia construya un tipo similar de depósito de residuos nucleares a partir de la década de 2020 en Östhammar y tiene como objetivo que Francia tenga su propio depósito geológico para residuos nucleares». residuos para la década de 2030, según Jonathan Cobb, portavoz de la Asociación Nuclear Mundial.

En los Estados Unidos, Yucca Mountain en Nevada estuvo a la vanguardia de la eliminación geológica de desechos nucleares en los Estados Unidos. Pero en 2010, el presidente Barack Obama recortó los fondos para Yucca Mountain, satisfaciendo un esfuerzo de larga data de un poderoso miembro del Congreso de ese estado, el senador Harry Reid.

Una solución a este estancamiento es el uso de la perforación direccional de pozos en lugar de una mina para enterrar los desechos radiactivos nucleares.

Deep Isolation ha estado persiguiendo esta idea desde 2016.

«No se nos ocurrió la idea de usar pozos para la eliminación, que existe desde la década de 1980», dijo a El Mundo que Vivimos la directora ejecutiva Elizabeth Muller. «Nadie pensó en usar la perforación direccional. Y esa fue la principal innovación que trajo Deep Isolation».

La perforación con guía permite perforar agujeros en forma horizontal y vertical. Los desechos nucleares no pueden enterrarse a demasiada profundidad, ya que no pueden calentarse demasiado ni someterse a demasiada presión. El punto óptimo está entre 1 y 4 kilómetros por debajo de la superficie terrestre, dijo Muller.

«Esa es un área realmente agradable donde, según el tipo de roca, puede estar muy seguro de que los desechos nucleares serán seguros y de que no tendrá problemas de alta presión y roca caliente».

Moverse horizontalmente hacia una roca para su eliminación puede enterrar más espacio bajo la misma superficie de tierra y también significa que los desechos no caerán directamente hacia abajo.

“Es como un bebé que se desliza por el tobogán y se detiene suavemente en el fondo sin chocar con nada”, dijo Muller.

Peter Burns, director del Centro de Energía Sostenible de la Universidad de Notre Dame, no se enteró de Deep Isolation hasta que El Mundo que Vivimos lo contactó para conocer su opinión sobre la idea. Cree que tiene una promesa.

“La eliminación de desechos nucleares en pozos profundos ha sido reconocida como un enfoque viable para algunos tipos de desechos durante muchos años”, dijo. «Deep Isolation está proponiendo un nuevo giro en la idea de la perforación direccional de pozos. Esto parece prometedor ya que permitirá la ocupación de horizontes geológicos cuidadosamente seleccionados para que la geología misma sea la barrera protectora».

el dúo padre-hija se atrinchera

Elizabeth Muller y su padre, Richard Muller, físico y profesor emérito de la Universidad de California, Berkeley, comenzaron Deep Isolation en 2016, como director de tecnología.

Antes de iniciar Deep Isolation, los Muller fundaron una empresa sin fines de lucro llamada Berkeley Earth, que recopila y distribuye información climática, como datos de contaminación del aire global y datos de temperatura global.

“Hemos estado trabajando juntos, Dios mío, durante casi 15 años”, dijo Elizabeth Muller a El Mundo que Vivimos. «Él es un científico, yo no», dijo Elizabeth Muller.

Después de lanzar Berkeley Earth, los Muller pensaron que podrían tener un gran impacto en la desaceleración del calentamiento global al lograr que China queme menos carbón y más gas natural. Los Muller llamaron a su empresa Global Shale, pero no pasó mucho tiempo. La burocracia china frustró sus ambiciones.

Sin embargo, de esa manera les enseñaron a los Muller sobre la perforación direccional, que usan las compañías petroleras.

La tecnología de perforación ha mejorado significativamente, según Elizabeth Muller. “Puedes perforar una milla de profundidad y luego hay una sección horizontal que abarca varias millas”, dijo Elizabeth Muller. «Y todo esto es realmente relativamente estándar. Y te estás metiendo en los niveles de los campos rocosos donde no hay movimiento durante millones de años».

Hasta la fecha, Deep Isolation ha recaudado $21 millones, de los cuales $20 millones llegaron en una ronda que cerró a fines de 2020 y está liderada por NAC International, una empresa que transporta y almacena combustible nuclear.

En marzo, el Departamento de Energía otorgó $ 3,6 millones a Deep Isolation como parte de una subvención más grande de $ 36 millones a 11 empresas que buscan promover el uso de desechos nucleares avanzados. Deep Isolation está liderando el esfuerzo para establecer un contenedor para minimizar los costos de almacenamiento de combustible y gestión de desechos.

El Departamento de Energía estaba investigando la viabilidad de utilizar perforaciones profundas para la eliminación de desechos nucleares y para la investigación geotérmica. Pero la oposición de las comunidades locales bloqueó el proyecto y en 2017, el DOE anunció el fin del proyecto.

El gobierno debería retomar su investigación sobre pozos, según Matt Bowen, investigador académico del Centro de Política Energética Global de la Universidad de Columbia.

«Todavía no ha habido ninguna eliminación de conjuntos de combustible nuclear gastado en pozos profundos en ninguna parte del mundo. Mucha gente, incluido yo mismo, piensa que hay muchas promesas para el enfoque de pozos profundos, y que el gobierno de EE. UU. debería trabajar en esta dirección para abordar las lagunas en la investigación», dijo Bowen a El Mundo que Vivimos.

Los pozos profundos son más baratos y, por lo tanto, más adecuados para países con volúmenes más pequeños de desechos nucleares, o donde es necesario eliminar países con volúmenes pequeños de desechos nucleares de alto nivel, como en el sitio de Hanford en el condado de Benton, Washington.

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En 2019, Deep Isolation probó su tecnología de perforación de pozos cerca de Cameron, Texas, insertando un recipiente vacío en un pozo y luego recuperándolo.

La demostración fue más importante por su éxito político: la tecnología ya había sido probada, pero la puesta en marcha contó con el apoyo de las comunidades locales.

“Realmente demostró, creo, que las empresas privadas que adoptan un enfoque más ágil tendrán éxito incluso cuando el gobierno ha fallado repetidamente”, dijo Elizabeth Muller. «Y ese es el mismo enfoque que estamos tratando de tomar ahora para la eliminación real».

Siempre será un desafío unir a las comunidades locales para cavar un pozo en su vecindad, dice David W. Shoesmith, profesor emérito de química en la Universidad de Western Ontario, que estudia la eliminación de desechos nucleares. Si bien cree que la compañía y las personas involucradas con Deep Isolaion son «creíbles», dijo que el proceso de alinear muchos sitios de distribución pequeños podría ser una «pesadilla autorizada».

«Identificar y seleccionar un sitio de eliminación apropiado en muchos países ha creado un proceso técnico largo y tedioso y ha estado plagado de problemas políticos y sociales. Solo Yucca Mountain es el ejemplo más extremo», dijo Shoesmith.

De cinco a 10 años

Deep Isolation ha completado el trabajo de diseño y evaluación de proyectos para clientes como el Instituto de Investigación de Electricidad sin fines de lucro, Eslovenia, la Asociación multinacional ERDO y Estonia. El siguiente paso es perforar un pozo, probar su seguridad, obtener la licencia y comenzar a eliminar los desechos nucleares. Eso todavía es de cinco a 10 años, dijo Muller.

Los guardianes de la industria nuclear son optimistas, incluso porque no ven la solución de aislamiento profundo como la respuesta a todos los desechos nucleares.

«No soy geólogo, pero no veo ninguna razón por la que el enfoque no sea factible», dijo Steve Nesbit, presidente de la Sociedad Nuclear Estadounidense. «No creo que sea la solución perfecta para todas las necesidades de eliminación de desechos radiactivos, pero parece encajar bien para una serie de aplicaciones».

Brett Rampal, director de innovación nuclear de la organización sin fines de lucro Clean Air Task Force, está de acuerdo. “Más opciones más allá del almacenamiento geológico profundo o el almacenamiento provisional pueden tener muchas oportunidades y valores potenciales”, dijo Rampal a El Mundo que Vivimos.

El mayor obstáculo para el aislamiento profundo es la naturaleza conservadora y cautelosa de la industria nuclear. Pero existe una presión cada vez mayor sobre la industria nuclear para encontrar soluciones duraderas sobre cómo eliminar de manera segura los desechos nucleares.

«Esto se debe al cambio climático, el calentamiento global y la gente que quiere que la industria nuclear tenga un futuro y reconoce que la eliminación de los desechos nucleares debe ocurrir primero si queremos tener un futuro para la industria nuclear», dijo Elizabeth Muller. .

Peter Flores Posada

Apasionado por el mundo de la tecnología, es productor de segmentos para portales de noticias importantes. Su experiencia y estudios, le llevan a desarrollar información de interés en el ámbito de la tecnología y nuevas técnicas y desarrollo.

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