Salud

Es demasiado fácil decir que la prohibición de Juul es un triunfo de la salud pública

ADespués de que la Administración de Drogas y Alimentos de los EE. UU. (FDA) anunciara la semana pasada que ordenaría al gigante del vapeo Juul Labs que dejara de vender sus productos en los EE. UU., mi bandeja de entrada se inundó con correos electrónicos de organizaciones de salud que agradecieron esta decisión. El director ejecutivo de la Asociación Estadounidense del Pulmón lo calificó como «muy esperado y muy bienvenido». El director ejecutivo de Truth Initiative, un grupo antitabaco, lo calificó como una «gran victoria para la salud pública».

Estas declaraciones solemnes se enfocan en el papel de liderazgo de Juul en lo que las autoridades federales llaman la epidemia de adicción a la nicotina en adolescentes, que muchos expertos temían que podría deshacer décadas de avances en la prevención del tabaquismo. En ese sentido, la salida ordenada del mercado estadounidense fue una victoria: los reguladores finalmente responsabilizaron a la empresa y protegieron a los niños.

Un tribunal federal tardó menos de 48 horas en otorgar una suspensión de emergencia, lo que permitió a Juul continuar vendiendo su vaporizador mientras sus abogados preparaban una apelación completa. En documentos judiciales, los abogados de Juul calificaron la decisión de la FDA, que según la agencia se basó en deficiencias en los datos de toxicología de Juul, «arbitraria y caprichosa», argumentando que Juul podría beneficiar la salud pública al ayudar a los fumadores adultos a cambiar a un producto menos peligroso. .

Este es un punto que a menudo se ha perdido en los últimos años. Juuling no es solo algo que sucede en los baños de la escuela secundaria. Los fumadores adultos también usan Juul para tirar cigarrillos, y para ellos, la decisión de la semana pasada no fue una victoria.

«Juul es el #ecig investigado más a fondo en la historia», dice Jonathan Foulds, profesor de ciencias de la salud pública en la Universidad Estatal de Pensilvania. tuiteó después de que salió la decisión de la FDA. «Prohibir que se fume en esta ruta de escape que salva vidas porque algunos ‘químicos potencialmente dañinos’ pueden filtrarse de algunas cápsulas es un poco como cerrar la puerta de escape de incendios porque los escalones pueden estar resbaladizos».

Como cualquier producto de tabaco, los cigarrillos electrónicos no son 100 % seguros. Los expertos coinciden en gran medida en que cualquier persona que no fume actualmente no debería comenzar a vapear. Pero para aquellos que ya fuman, estudios recientes sugieren que los cigarrillos electrónicos pueden ser una forma menos peligrosa de consumir nicotina, lo que podría cerrar la brecha entre los cigarrillos mortales y dejar la nicotina por completo.

No hace mucho tiempo, los principales reguladores del tabaco del país eran cautelosamente optimistas sobre esa promesa. En 2017, la Dra. Scott Gottlieb, entonces comisionado de la FDA, y Mitch Zeller, quien hasta abril fue director del Centro de Productos de Tabaco de la FDA, un marco para reducir las muertes y enfermedades relacionadas con el tabaco en los EE. UU., incluida la promoción de los cigarrillos electrónicos como una puerta de entrada para adultos, que quieren dejar de fumar, además de chicles y parches de nicotina.

Luego, el vapeo adolescente despegó, y Juul en particular se extendió como un reguero de pólvora en ciertas escuelas secundarias y preparatorias de los Estados Unidos. Una comprensible preocupación por los niños comenzó a eclipsar todo lo demás. Cuando el problema del vapeo aumentó entre los adolescentes y los legisladores influyentes, los grupos de padres y las organizaciones de salud pública comenzaron a hablar en contra de Juul, la FDA no tuvo más remedio que actuar de manera agresiva.

Para ser claros, Juul ha cometido más errores de los que puedo enumerar aquí. (Escribí un libro completo sobre el tema y lo cubrí extensamente para esta revista). Su primera campaña de marketing, que la compañía ha negado repetidamente para atraer a los niños, fue imprudente, por decir lo menos. Durante demasiado tiempo ha sido demasiado fácil para los clientes menores de edad comprar productos Juul en línea y en las tiendas. Los ejecutivos de Juul enviaron representantes de la compañía a las escuelas para educar a los niños sobre los peligros del vapeo, a pesar de la sórdida historia de las compañías tabacaleras haciendo lo mismo. Luego aceptaron casi $ 13 mil millones del gigante del tabaco Altria, lo que generó preocupaciones importantes sobre los conflictos de intereses. Aunque Juul ha actuado de manera más responsable en los últimos años, no es difícil ver por qué ha atraído tanta atención pública.

La negación de la FDA no se centró en ninguno de estos errores tan públicos. En cambio, el regulador ordenó que Juul fuera del mercado porque los «datos inadecuados y contradictorios» generaron preocupaciones sobre el daño genético y la fuga de productos químicos de las cápsulas de e-líquido de Juul. La FDA dijo que no tiene «información que indique un peligro inminente» relacionado con los productos Juul, pero cualquier preocupación sobre los riesgos para la salud debe tomarse en serio.

Aún así, algunos expertos en salud se preguntaron en voz alta si la política también jugó un papel. «Dada la presión política que ejercen los grupos de control del tabaco, los grupos de padres y los miembros del Congreso para prohibir Juul, uno se pregunta si esa decisión se basó únicamente en la seguridad», dijo Clifford Douglas, director de la Red de Investigación del Tabaco de la Universidad de Michigan. dijo Washington Correo.

Un exempleado de Juul con conocimiento de la solicitud de la compañía a la FDA lo expresó de manera más directa: «Muchas de estas decisiones son políticas», dijo. «No se basan necesariamente en pruebas».

Zeller niega categóricamente que la política haya influido en la decisión de la FDA. «Conozco a muchas personas comprometidas con la reducción de daños y los cigarrillos electrónicos que se han sentido muy decepcionadas por esto», dice. «Entiendo cómo han reaccionado los demás, pero así es como se supone que funciona el sistema. Esta fue una decisión basada en la ciencia tomada por expertos en la materia”.

La pregunta es qué impacto tendrá esta decisión. El impacto entre los adolescentes puede ser menor de lo que sugiere la historia de Juul. En el último estudio estatal sobre el vapeo adolescente, alrededor del 6 % de los vapeadores de la escuela secundaria nombraron a Juul como su marca preferida, mientras que el 26 % dijo que su marca favorita era Puff Bar, que fabrica vaporizadores desechables con sabor que todavía están a la venta.

Si Juul no gana terreno y tiene que retirar sus productos, es probable que muchos usuarios adultos cambien a otro vaporizador, ya sea uno aprobado por la FDA o uno que esté a la venta mientras espera en el limbo regulatorio. Pero si hay algo que he aprendido al cubrir el vapeo, es que los vapeadores son apasionados y leales a cualquier producto que los ayude a dejar de fumar. Así que sacar una de las marcas más grandes del mercado no es trivial.

Cuando cubrí mi libro sobre Juul, varias personas (algunas que habían trabajado en Juul y otras que habían observado el desarrollo de la industria del vapeo desde fuera de la empresa) dijeron que la historia de Juul era una historia de oportunidades perdidas. Si la compañía Juul hubiera actuado de manera más responsable, si no hubiera sido tan popular entre los adolescentes, si no hubiera molestado a los reguladores, si no hubiera encendido el fósforo que habría provocado una tormenta política, entonces tal vez Juul, el producto, podría haber hecho una diferencia real para la salud pública.

¿Habría sido “una de las mayores oportunidades de salud pública en la historia de la humanidad”, como dijo una vez el cofundador James Monsees? Eso es probablemente una exageración. Un importante informe de investigación publicado el año pasado concluyó que los cigarrillos electrónicos podrían ayudar a aproximadamente tres fumadores adicionales de cada 100 fumadores a dejar de fumar en comparación con las terapias tradicionales de reemplazo de nicotina, como chicles y parches. Esa no es una gran diferencia, pero sigue siendo una diferencia, tanto para la salud pública como para estos tres fumadores hipotéticos.

Eso no quiere decir que la FDA haya tenido una elección fácil, solo que hay más matices en el debate sobre el vapeo de lo que a veces se expresa. Por su parte, Zeller desea que la comunidad de control del tabaco esté más dispuesta a buscar puntos en común cuando se trata de vapear.

«Desearía que los defensores de los cigarrillos electrónicos no descartaran por completo las preocupaciones de la otra parte sobre las consecuencias no deseadas, como el uso y la adicción de los jóvenes», dice Zeller. «Pero al mismo tiempo, desearía que la comunidad anti-vape tuviera una mente más abierta sobre los beneficios potenciales de un mercado debidamente regulado».

La decisión de la FDA sobre Juul cae dentro de esa zona gris. Si bien en última instancia fue la decisión correcta, debido a los preocupantes datos de toxicología o las preocupaciones sobre el uso de menores de edad, presentar la posible eliminación de Juul del mercado como una victoria de salud pública incondicional parece demasiado simplista. También hay alguna pérdida involucrada.

Lesbia Sarabia Cabrera

Ganó fama con sus editoriales y discursos, que intentan traer una opinión fresca y con bases firmes, en temáticas relacionadas a la salud y otros tópicos relacionados.

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