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Después de un asteroide mortal, los mamíferos se hicieron más grandes antes de volverse más inteligentes

WASHINGTON, 31 mar () – Tras el impacto de un asteroide hace 66 millones de años condenado por los dinosaurios, la fuerza parece más importante que el cerebro para que los mamíferos sobrevivan a la catástrofe y conquisten el mundo cambiado.

Investigadores dijeron el jueves que un análisis de fósiles de mamíferos de la Era del Paleoceno -que duró 10 millones de años después de que el asteroide destruyera las tres cuartas partes de las especies de la Tierra- encontró que aunque sus cuerpos eran mucho más grandes, su tamaño disminuía en comparación con la masa corporal. . .

Los resultados contradicen la noción de que fue la inteligencia la que impulsó a los mamíferos, actores secundarios durante la era de los dinosaurios, a convertirse en los nuevos gobernantes del planeta después de la masacre al final del Período Cretácico.

«El proceso de desarrollo de cerebros grandes en mamíferos después de la extinción fue mucho más lento de lo que pensábamos anteriormente», dijo Ornella Bertrand, investigadora postdoctoral en paleontología de mamíferos en la Universidad de Edimburgo y autora principal del estudio publicado en la revista Science.

Los investigadores realizaron tomografías computarizadas en fósiles de 28 especímenes de mamíferos del Paleoceno y 96 más tarde del Eoceno Aga, que duró entre 56 y 34 millones de años. Evaluaron el tamaño del cerebro y el desarrollo de componentes cerebrales específicos. Descubrieron que el crecimiento del cerebro entró en juego durante el Eoceno, así como un cambio en la importancia de varias funciones.

«Contrariamente a nuestras expectativas, los mamíferos que sobrevivieron al asteroide y vencieron a los dinosaurios eran relativamente débiles. No estaban cerca del poder cerebral de los mamíferos de hoy, y la información entusiasta solo llegó millones de años después», Universidad Nacional de Irlanda. dijo el paleontólogo de Edimburgo y coautor del estudio Steve Brusatte.

Los mamíferos comenzaron a emerger con un tamaño corporal más grande casi inmediatamente después de la extinción masiva de los dinosaurios, en lugar de sus crías de aves. Anteriormente, los mamíferos solían tener el tamaño de un ciego. Durante el Paleoceno, algunos llegaron a ser tan grandes como osos.

“A medida que los dinosaurios no aviares se extinguieron, a los mamíferos se les presentó una oportunidad sin precedentes y comenzaron a invadir los nichos ecológicos que quedaron con las manos vacías al volverse más grandes”, dijo Bertrand.

Los investigadores descubrieron que el olfato, medido por el desarrollo de los bulbos olfativos del cerebro, era crucial para los mamíferos del Paleoceno en sus nuevos roles ecológicos. Durante el Eoceno, otras habilidades como una mayor integración de la visión, el oído, la memoria y el control motor -ligadas al desarrollo del neocórtex- fueron más importantes para la supervivencia.

«Tener un cerebro grande cuesta dinero. La energía asignada al cerebro representa el 20% de la energía total asignada al cuerpo. Por lo tanto, la evolución de cerebros grandes solo puede ocurrir cuando la ventaja es mayor. Tener un cerebro grande, para mantener un costo «, dijo Bertrand.

Los mamíferos ahora cuentan con los cerebros más grandes del reino animal en comparación con el tamaño del cuerpo. El crecimiento de su cerebro en el Eoceno se produjo a medida que aumentaba la competencia por los recursos y los comportamientos complejos se volvían críticos para la supervivencia de las especies, dijo Bertrand. Algunas especies del Paleoceno antiguo han desaparecido, siendo reemplazadas por mamíferos más parecidos a los que viven hoy.

Con la desaparición de los dinosaurios depredadores y los comedores de plantas, los mamíferos comenzaron a desempeñar estos roles en el Paleoceno, en el momento de un experimento evolutivo. Arctocyon del tamaño de una pantera, uno de los mamíferos estudiados, enrollaba grandes dientes caninos y comía carne y posiblemente también plantas. También se estudió la hierba Ectoconus, del tamaño de una llama, con extremidades y patas fuertes.

El estudio se centró en los placentarios, con mucho, los mamíferos más comunes. Los fósiles descubiertos en los últimos años en Nuevo México, Colorado y Francia han proporcionado información sobre los mamíferos del Paleoceno.

«Dentro de 100.000 años después de la extinción, la riqueza de especies aumentó y los mamíferos morfológicamente diversos evolucionaron rápidamente», dijo Bertrand. «Algunas especies del Paleoceno eran en su mayoría fornidas y muy diferentes de los grupos modernos, mientras que otras vivían en un árbol y pueden haber tenido primates potenciales, el grupo que incluye a los humanos mucho más tarde. En el Paleoceno, los mamíferos hacen lo suyo».

Avril Gaulin

Periodista de origen francés que, ha participado en la investigación, para cadenas de noticias importantes, cubriendo también reportajes de nivel cultural, y social. Actualmente, escribe novelas e investiga la cultura a través de las artes.

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